Верховная Ведьма

 

 

 

Группа сайтов
Мир черной магии
Мир чёрной магии
Мир денежной магии
Мир любовной магии
Форум

   
 

 

Ольга Громыко
Верховная Ведьма

Сцена в корчме повторилась с единственным отличием: стены здесь не было.
Небо и море несколько раз поменялись местами, а когда Дьерри наконец выровнялась, на месте корабля остался только размытый след заклинания. Я застонала от бессильной ярости. Магический резерв опустел больше чем наполовину, а этому мерзавцу хоть бы хны, небось даже не заметил моих усилий!
"А если бы он тебе расписку выдал, что заметил и оценил, тебе легче было бы?" - зло оборвала я собственные мысли. Надо думать, что делать дальше, а не опускать руки после первой же неудачи! Я не сомневалась, что через версту-другую корабль снова сменит направление, чтобы сбить нас с толку. И, скорее всего, станет видимым, потому что скрыть от другого мага такое мощное заклинание еще сложнее, чем корабль. На этом месте слишком много остаточной магии, мешающей сосредоточиться, но если отлететь немного в сторону, то определить, куда он смылся, не составит особого труда- все равно что отыскать одиночную цепочку следов на снегу за истоптанной поляной. Невидимость не щит, да и я сама вполне могу ею воспользоваться, конем среди ясного неба рухнув колдуну прямо на голову.
Не тут-то было! Дьерри, не обращая внимания на окрики и рывки поводьев, покрутила мордой туда-сюда и, приняв решение, мягко спланировала к покачивающемуся на волнах белому пятну. Распростертые крылья пока держали жеребца на плаву, но перья быстро намокали и слипались. Гнедые с протяжными криками кружились рядом, как чайки у разрушенного гнезда, откровенно игнорируя всадников. Хорошо хоть сбросить не пытались.
Светло-серый шумно хлопал крыльями над самой водой, с явным трудом удерживая двойной груз.
- Не стоило беспокойства, - сухо проронил Вэрд. - Я прекрасно плаваю.
- Не сомневаюсь, - невозмутимо заверил Лён, с интересом поглядывая вниз.
В том месте, где Повелителю Леска самым возмутительным образом помешали принять ванну, скользнула темная тень размером с добрых полпарусника. Описала широкий круг вокруг отчаянно забившегося коня, разок-другой показала из воды краешек серповидного плавника и, после пары-тройки пульсаров отказавшись от идеи подзакусить на сон грядущий, величаво ушла на глубину.
Я видела, как Вэрд смущенно прикусил губу, но оборачиваться к Лену и что-либо добавлять не стал. Тонущий конь вздернул голову и жалобно заржал. Остальные немедленно откликнулись, спустившись еще ниже.
- Она скоро вернется. - Ролар обеспокоенно кивнул на ярко-алое пятно, расползающееся вокруг подбитого крыла. - Эти твари чуют кровь за несколько верст.
Серый Лена тоже был не в лучшей форме, на глазах темнея от пота. Я кое-как сумела подвести Дьерри поближе.
- Перебирайся ко мне!
Кобылка не пришла в восторг, но покорно позволила Лену перепрыгнуть к себе на спину. Крылья захлопали вдвое чаще и громче. Я положила ладонь на лошадиную холку, заклинанием вливая в нее силу. Рыжая благодарно фыркнула и встопырила ушки, но о дальнейшей погоне не могло идти и речи. Во-первых, далеко так все равно не улетишь, во-вторых, без вожака тха'арши никуда лететь и не собирались.
- Как только... - Вэрд глянул на белого и не смог закончить фразу. - Они развернутся к берегу. Мы их не сдержим.
- Можно попробовать их зачаровать.
Идея не нравилась мне самой, так что прозвучала неубедительно. Обычные лошади неплохо поддавались гипнозу, но двигались потом как оглушенные, на негнущихся ногах, и уставали вдвое быстрее. Как это заклинание подействует на тха'арши (и подействует ли вообще), предсказать было невозможно. Зато я точно знала, что, несмотря на магическую поддержку, до берега Дьерри с такой ношей не дотянет. И если мы в течение часа не разыщем корабль... Я запоздало спохватилась, что думаю практически вслух, не позаботившись о защите мыслей. Какая же я идиотка!!! Ведь Лён со своим самоубийственным благородством сейчас наверняка скажет...
И он, конечно, сказал:
- А вон тот не подойдет?
Вампир невозмутимо ткнул пальцем в черный на фоне солнца силуэт корабля, идущего прямо на нас. Не будь мы так увлечены обсуждением своих унылых перспектив, то заметили бы его уже давно. Хотя, надо признать, плыл он довольно быстро, в считанные минуты представ перед нами во всей красе: хищно заостренный нос с подводным тараном, три мачты, вдоль бортов - туго набитые мешки для защиты от стрел, по три баллисты с каждой стороны и раздвоенный, как змеиный язык, флаг с недвусмысленным рисунком. Солнце осталось чуть сбоку, но он так и не посветлел.
Корабль остановился в каких-то десяти саженях от испуганно захлопавшего здоровым крылом коня. Не сворачивая парусов, не бросая якоря, почти мгновенно, как карета с резко натянувшим вожжи кучером.
- Подвезти? - с добродушной усмешкой осведомился стоявший на носу человек.
Пока я пыталась совладать с отвисшей челюстью, Дьерри без колебаний приняла приглашение. Низенько, из последних сил скользнув над бортом, рыжуха впилась когтями в палубу и тут же села, свесив усталые крылья до самых досок.
Я спрыгнула (точнее, бодро сползла) с кобылы, с невероятным облегчением ощутив под ногами твердую поверхность.
- Что вы здесь делаете, Учитель?!
Архимаг довольно погладил бороду:
- Ну, я мог бы сказать, что моим старым костям полезен морской воздух, но ты и раньше относилась к подобным заявлениям весьма скептически, Верховная Догевская Ведьма.
Из-за его спины выступила высокая женщина в темной облегающей одежде, увешанная амулетами, с посеребренной рукоятью меча над правым плечом. Ежик коротко остриженных светлых волос прореживал белый след от ожога - чуть повыше левого уха, шириной с добрых три пальца. Я сообразила, что впервые вижу ее без парика. И вовсе даже она не...
- Приветствую вас, коллега, - холодно сказала Лысая Бань... Катисса.
Я попятилась от неожиданности, натолкнувшись на Лена. Вампир успокаивающе приобнял меня за плечи.
- Так Ковен послал вас обоих в погоню за нами?!
- Не за вами, - бесстрастно возразила магичка. И, переведя взгляд на море, кивнула в сторону исчезнувшего парусника: - За ними.
- Но откуда вы...
Учитель поднял руку, призывая чуть-чуть повременить с расспросами, и подошел к борту. Чтобы левитировать коня на корабль, директору Школы Чародеев понадобилась от силы пара минут. Со стороны могло показаться, что он вообще не колдует, а задумчиво наблюдает за изумленно перебирающим ногами по воздуху жеребцом. Как только тот благополучно приземлился на палубу, Учитель с тем же спокойным вниманием повернулся к парусам, и они послушно наполнились ветром.
Архимаг позволил себе одобрительное хмыканье и лишь тогда счел нужным возобновить разговор:
- Так уж вышло, что последние несколько недель Ковен безуспешно разыскивает злодея, уничтожившего и покалечившего несколько десятков наших собратьев. А по слухам, - архимаг так проницательно глянул на меня, что я покраснела и потупилась, еще даже не зная, в чем дело, - некая рыжая ведьма каким-то образом (еще один взгляд - и светловолосый "образ" смущенно кашлянул над моим плечом) узнала, где он скрывается, и вдобавок вообразила, что сумеет разделаться с ним в одиночку. Конечно, весьма похвальное, но не слишком-то разумное намерение: ведь стоило ей всего лишь послать в Стармин краткую весточку - и к ее услугам была бы сила всего Ковена. А так ей придется рассчитывать только на помощь одного старого мага, который, если бы не еще одна его коллега, так бы и не узнал, где искать свою непутевую ученицу...
Я неожиданно для самой себя шмыгнула носом, шагнула вперед и уткнулась магу в грудь, а он с ласковой укоризной потрепал меня по макушке, как маленькую девочку, ревущую у ворот Школы. И как ни в чем не бывало размеренным, чуть ворчливым голосом продолжил:
- Узнав, что вы покинули порт, мы разослали вестников к лучшим белорским магам-практикам, но дожидаться их не стали. К сожалению, попасть на идущий в Леск корабль нам не удалось, так что в конце концов пришлось купить рыбацкую лодку с парусом и по очереди помогать ему заклинаниями, пока вот эти милые люди любезно не согласились нас подвезти.
Милые (как все-таки обманчива бывает внешность!) люди вымученно заулыбались. Щеголеватый тип с эльфийскими чертами и тролльим носом робко попытался изобразить кончиками пальцев что-то приветственное.
Белый неуклюже, со второй попытки, поднялся на ноги и встряхнулся, обдав нас брызгами. Остальные тха'арши то ли снова подчинились всадникам, то ли по обоюдному согласию один за другим опустились на палубу. Только норовистая гнедая Вала по одной ей известной придури угнездилась на верхней поперечине центральной мачты, наотрез отказываясь двигаться с места, так что наемнику пришлось слезать оттуда своим ходом. Впрочем, стоило троллю ступить на палубу, как кобыла расправила крылья и слетела вниз, с откровенным ехидством скаля зубы.
- Но откуда же вы тогда знаете о другом корабле? - Я наконец взяла себя в руки и отстранилась от Учителя, недоверчиво поглядывая на Катиссу. - Начальник порта ничего не знал о колдуне, выходит, вы плыли в Леск именно за нами!
- Да, но потом засекли мощный магический всплеск и, заподозрив неладное, слегка изменили курс. Распознать заклинание маскировки несложно, а что можно прятать посреди моря? Только корабль. Сомневаюсь, что контрабандистам такой трюк по карману, а их штатному магу - по силам. А вот скрывающемуся от разгневанных вампиров колдуну, наделенному сверхъестественной мощью, - вполне.
- Логично, - вынуждена была признать я, хотя легкий червячок сомнения все-таки остался. Уж больно гладко архимаг все это изложил. Словно заранее репетировал.
Учитель с достоинством кивнул, как будто получив от меня высочайшее разрешение на дальнейшие действия, и повернулся к Повелителю Леска:
- Надеюсь, досточтимый Сиа-Вэрден тор ард Л...л'аел, - архимаг запнулся, и я искренне ему посочувствовала. На официальных приемах в Догеве я тоже до сих пор читала полное родовое имя Лена с бумажки, один раз тайком приколов ее Повелителю на спину между крыльями, да так там и забыв... Обнаружилось это только в конце дня - гости из вежливости молчали, а то и пользовались украдкой, - не возражает против небольшой морской прогулки, прежде чем мы доставим его в Леск?
Вэрд уже стоял возле своего жеребца и, обхватив его за шею, гладил по мокрой гриве, что-то тихонько приговаривая. Конь так же сдавленно пофыркивал, словно отвечая.
- Не возражаю, - не оборачиваясь, отрезал Повелитель Леска. - Даже наоборот. Дайте только догнать этого мерзавца...
- Догоним, - спокойно пообещал Учитель, снова поднимая глаза к парусам.
Об этом и в самом деле можно было не беспокоиться. Магия магией, но у каждого корабля есть свои пределы скорости и прочности, после которых паруса сорвет вместе с мачтами, а корпус сомнется, как яичная скорлупа. "Хапуга" был словно создан для гонок и охотно это демонстрировал. Узкий и легкий, он как будто летел над волнами, заражая нас своим азартом. Черный с черепом и костями флаг на верхушке мачты смотрелся более чем уместно. Ей-богу, я бы и сама не отказалась посидеть на бушприте, с воплями размахивая ржавой абордажной саблей!
- Наверное, ни один корабль от вас не ушел? - с невольным восхищением поинтересовалась я у капитана.
- Ну как вам сказать... - зарделся польщенный пират. - Догнать так точно никто не смог...
Дьерри неожиданно толкнула меня мордой в спину. Я, спохватившись, подошла к белому коню и, внимательно осмотрев пробитое крыло, принялась за лечение. Лён коварно использовал этот момент, чтобы в сторонке побеседовать с Учителем и Катиссой. Увы, бросить дело на середине я не могла, так что оставалось только недовольно коситься на них через плечо. Вэрд молча мне ассистировал, железной хваткой держа крыло в расправленном виде, пока я извлекала отломившийся наконечник, останавливала кровь и соединяла края раны. Конь покорно терпел, лишь изредка потряхивая головой или брыкаясь в пустоту.
Пока мы возились с летуном, маги и Повелитель наговорились и с невинными лицами разошлись в разные стороны, явно не собираясь ни о чем мне докладываться. Друзья, чтобы скрасить тягостное ожидание, тоже разбрелись по кораблю - Ролар и Орсана с горящими глазами осматривали корабельную баллисту, перебрасываясь короткими восхищенными репликами, Вал что-то оживленно втолковывал капитану, тот заинтересованно внимал.
Я подумала, помялась и, отважившись таки, подошла к "коллеге", одиноко облокотившейся на перила левого борта.
- Э-э-э... госпожа Лабская?
- Да? - Катисса с неторопливым величием сытой, но оттого не менее опасной гарпии повернулась ко мне.
Я инстинктивно попятилась, однако нашла в себе силы задать следующий вопрос:
- Зачем вы приехали в форт?
Магистр немного побуравила меня своим знаменитым взглядом, но все-таки соблаговолила ответить:
- Один из служащих там магов-практиков заподозрил, что кто-то сумел телепортироваться между "паутинками", невесть как узнав об их расположении. Ковен направил меня в форт для проверки, а в случае необходимости - и боевой помощи.
- А что было в письме для коменданта?
- Приказ о задержании убийцы и его спутников. И предписание по возможности проконсультироваться... с коллегой. Столов здесь нет, можете не оглядываться. И занавесок тоже.
Я почувствовала, как, несмотря на прохладный ветер, у меня начинают предательски гореть щеки.
- Что-нибудь еще, госпожа Редкая? - саркастически поинтересовалась женщина.
- А где ваш... ну... - сдуру ляпнула я, таращась на ее голову.
- Сдуло, - с непроницаемым лицом ответила Катисса. - Забыла с утра подклеить.
Магичка глянула на мое ошарашенное лицо и, неожиданно фыркнув от смеха, покачала головой и перешла на нос корабля, встав рядом с Учителем.
Впрочем, показавшееся на горизонте белое пятнышко было прекрасно видно и отсюда; как я и предполагала, прятаться под заклинание больше часа "Черный Лис" не стал.
Перебросившись парой слов, маги отступили от борта, развернулись лицом друг к другу и протянули вперед руки. Остальные заинтересованно подтянулись поближе. Между сухими узловатыми и изящными, с наманикюренными ногтями, но одинаково профессионально чуткими пальцами сгущалась, формируясь, переливающаяся всеми цветами радуги сфера. Я мигом узнала заклятие приближения. Проще, конечно, взять подзорную трубу, но с помощью колдовства можно не только осмотреть вражескую палубу, но и заглянуть в трюм, а в исполнении таких мощных магов - пересчитать всех корабельных крыс.
Преломленная сферой точка корабля скакнула вперед на такой крупный план, что стали видны разводы на бортовых досках. Учитель нахмурился, корректируя изображение. По выпуклому боку сферы скользнул край паруса, потом пышный бюст носовой фигуры. Не единорог и не лев - обнаженная женщина с развевающимися локонами и переходящими в хвост-волну ногами.
- "Вилея", - уверенно опознала Катисса. - Уже год считается потопленной пиратами.
- Неправда, - вякнул капитан, но на него так посмотрели, что он благоразумно поспешил вернуться на мостик.
- А как же "Черный Лис"? - изумился Ролар. - Очередной морок? На него же у начальника порта отдельная ведомость заведена была!
- Морок? - Магистр скептически покачала головой. - Нет, вряд ли. Портовый маг сразу бы заметил. Видимо, из Белории они отплыли на настоящем торговом судне, а в пути пересели на поджидающую их в открытом море "Вилею" - показаться у берега она, разумеется, не могла. Думаю, "Черного Лиса" уж точно никто не найдет...
- Ага, - удовлетворенно протянул архимаг, привлекая всеобщее внимание. Изображение, колыхнувшись, втянулось внутрь сферы, став плоским и предельно четким.
- Так я и думал, - в один голос, но с разными интонациями выдохнули Повелители. Лён - с плохо скрываемым торжеством, Вэрд - как будто увиденное поразило его в самое сердце больнее ритуального клинка.
На палубе "Вилеи", одной рукой придерживаясь за туго натянутый канат и пристально вглядываясь в даль, стоял колдун. А рядом, скрестив руки на груди, как будто не замечая качки, - светловолосый мужчина в неброской серой одежде. С короткой модной стрижкой, довольно красивый, но по сравнению с ним даже Лереена выглядела отзывчивой, а Вэрд добродушным. Впрочем, некоторым женщинам нравится именно такой тип мужчин - обаятельных мерзавцев себе на уме.
Колдун прищурился и шевельнул губами. Его спутник лишь усмехнулся в ответ. Скверно и презрительно, на мгновение блеснув клыками.
Я требовательно дернула обоих Повелителей за рукава:
- Вы его знаете?
- Лично - не доводилось, - признался Лён. - Но кой-какие догадки имелись.
А вот Вэрд...
- После войны нас осталось трое, - медленно сказал он, словно с болью выплескивая из себя застарелую, опротивевшую грязь, скрывать которую уже не в силах. - Данира, Кростен и я: Повелительница Долины и два ее самых доверенных советника. Мы присутствовали на всех обрядах в храме... но на один я прийти не смог. И для Даниры он оказался последним. Опытная, многажды замыкавшая Круг, Повелительница почему-то не успела выдернуть стилет, а ее Хранитель месяцем раньше исчез при загадочных обстоятельствах. Следующим Повелителем Леска избрали меня. Практически единогласно, на общем собрании жителей долины. Кростена аж перекосило, он молча развернулся и ушел с площади. Тут-то я и заподозрил... нет, ничего говорить не стал, да ничего и не докажешь... но он, видимо, сам сообразил, что прежнего доверия к нему не будет, и уплыл с острова первым же кораблем.
- Так вот откуда у него клановые печати, - пробормотал Лён. - Вашу он скопировал, а о нашей был прекрасно наслышан... да и проникнуть в комнату Повелителя ему не составило никаких проблем.
- Как и подослать к нам Стража, - добавил Ролар. - Что ж, теперь все окончательно встало на свои места! Он...
Колдун неожиданно сменил угол зрения, уставившись как будто прямо мне в глаза. И без того неприятное лицо его исказила злобная гримаса. Резкий взмах руки - и в следующее мгновение сфера лопнула, как мыльный пузырь. Мы инстинктивно отшатнулись, хотя ничего не ощутили, а легкий запах озона тут же унесло ветром.
- Силен, зараза! - вырвалось у Катиссы. Магичка потерла лоб тыльной стороной ладони и обеспокоенно глянула на архимага. Тот неопределенно покачал головой. Обнаружить и перебить заклинание подглядывания, в сущности, не так уж сложно - при условии, что тебе противостоит маг уровнем выше. Но уложить на лопатки архимага на пару с Магистром 1-й степени смог бы разве что... смогла бы когда-то...
- Ну все, хватит! - вспылила я, не выдержав столь явно витающих в воздухе недомолвок. - Кто-нибудь толком объяснит мне, почему у меня такое ощущение, как будто вокруг меня уже месяц крутится какая-то непонятная история, но я убей не понимаю, какую роль в ней играю?!
Архимаг вздохнул и покосился на Лена. Тот согласно кивнул: мол, куда уж дальше откладывать.
- Ты ошибаешься только в одном, Вольха. Эта история тянется уже несколько лет, с твоего первого приезда в Догеву... а если быть совсем уж точным - она началась за несколько месяцев до него. Но ты права: пришло время расставить все черточки в рунах...
- В таком случае мне лучше присесть, - перебила я и, придерживаясь за мачту, осторожно опустилась на палубу.
- Конечно, - подтвердил несколько сбитый с толку Учитель. - Подобные вести и в самом деле лучше выслушивать сидя, иначе...
- Нет, просто нога разнылась, а я собираюсь не только выяснить все до конца, но и закатить кое-кому громкий и безобразный скандал. Надо беречь силы.
- Ты же еще не знаешь, о чем пойдет речь! - возмутился Лён.
- Зато я знаю тебя. - Я подмигнула невольно усмехнувшемуся Ролару. - Итак, я внимательно вас всех слушаю! Что же такого особенного произошло три года назад?
- Нападения на людей в окрестностях Догевы. А потом и в самой долине. Помнишь?
Я саркастически фыркнула. Такое захочешь - не забудешь!
- Но мы же выяснили, что вампиры не имеют к этому никого отношения! В Догеве бесчинствовал прикинувшийся оборотнем маг, а в городах - его наемники, нарочно работавшие под вампиров!
Архимаг сокрушенно поджал губы:
- Увы, все не так просто. Дело в том, что "под вампиров" работали... вампиры. Я лично осмотрел несколько трупов и, уж поверь мне, - способен отличить укус от двух пробитых шилом дырок. Это и обеспокоило нас больше всего. Да, Арр'акктур мог поручиться за каждого из своих подданных... но преступники встречаются не только среди людей.
- Вот только, - с горечью добавил Лён, - никому и в голову не придет обвинить в кровожадности человечество в целом. Хотя мы пьем кровь только в крайних случаях и испытываем от этого не больше удовольствия, чем вы.
- Убийцы и в самом деле кусали жертв только для вида, уже после смерти. Кровь их не интересовала, - подтвердил Учитель.
Винечанка мстительно сощурила глаза: похоже, Ролар лишился лучшей темы для шуточек, а Орсана ее приобрела.
- Но зачем им понадобилось очернять самих себя, даже за деньги? - не поверила я.
Вал согласно, презрительно сплюнул. Пусть кодекс наемников и состоял от силы из десяти пунктов, зато выполнялись они неукоснительно.
- А если им пообещали что-то другое? - настойчиво подталкивал меня к нужной мысли Учитель. - Куда более ценное, но не продающееся и не покупающееся? Скажем... жизнь? Ведь ни Арр'акктур, ни Лереена не стали бы замыкать Круг для изгнанных из долин преступников.
- Тот монстр и хотел заполучить Ведьмин Круг! - вспомнила я. - Когда мы сражались у фонтана, он говорил о какой-то скрытой в нем мощи...
- Сначала мы тоже так думали, - мягко, но настойчиво прервал меня Учитель. - Но Кругов, в сущности, хватает по всей Белории, а "замыкать" их могут только вампиры и только для вампиров. Человеку Круг сгодится разве для того, чтобы почерпнуть из него магических сил либо призвать какую-нибудь тварь. А для этого куда проще выкрасть необходимый для обряда комплект камней из королевской сокровищницы и обосноваться где-нибудь в лесу или горах. Почему именно Догева?
- Ну... может, ему нужен был конкретный Круг? Они ведь действуют по-разному.
- Допустим. Собственно, мы и допустили, ненадолго успокоившись. До ежегодных старминских стрельбищ.
- Полоумный некромант, возжелавший омолодиться... - Я окончательно растерялась. Он-то тут при чем?! - Но ведь ему от Лена нужно было только одно! В смысле, жертвоприношение!
- Ему - да. Но кто мог знать и подсказать магу, что бирюза из королевской сокровищницы является тринадцатым камнем догевского Круга? Опять-таки - только вампир. Тут-то мы и заподозрили в этой истории двойное дно. Кто-то, упорно оставаясь в тени, пытался избавиться от Арр'акктура... точнее, от Повелителя Догевы. Зачем?
Самый напрашивающийся ответ - чтобы потом занять его место. Других-то кандидатов нет. Вот наш таинственный злодей и придумал план захвата Догевы через посредника... от которого потом можно и избавиться, а в случае неудачи свалить все на него.
- Питрима?
- Скорее всего, хоть это и не доказано, - вздохнул Учитель. - Непонятно, как они сумели сговориться - ведь бывший директор Школы терпеть не мог вампиров... зато увлекался некромантией. Особенно ее запрещенными разделами. Возможно, ему пообещали убежище и обширное поле для экспериментов. Возможно - банальное золото. Но в итоге Арр'акктур начал получать сообщения с угрозами по телепочте, в которых неизвестный тип требовал от него и его подданных освободить Догеву.
- Но на кой ему сдалась пустая долина? - изумилась я. - Кем бы он там управлял? Десятком своих подельников?
- Нет, конечно. Скорее всего, он и не собирался провозглашать себя Повелителем Догевы. Это должны были сделать ее жители. Официально и добровольно.
- Они бы этого не сделали! - возмутилась я.
- Да? - невесело усмехнулся архимаг. - Пару недель Догевой заправлял бы сумасшедший, по общему мнению, маг, а потом... как ты думаешь, кому подчинятся вернувшиеся в родную долину вампиры - трусливому мальчишке, который отдал ее без боя, или герою, не побоявшемуся вступить в поединок со злобным колдуном и вернувшему им Догеву? А если бы Арр'акктур погиб в результате "несчастного случая", все было бы еще проще - вампиры согласятся на что угодно, лишь бы в долине снова появился Повелитель. Любой. А злодей, в свою очередь, ради этого готов был на все. В очередном его плане решающая роль отводилась Маел-ине-Киррен, оплоту белорского рыцарства. Под руководством нового главы орден святого Фендюлия вполне мог объявить священный поход против "богомерзких исчадий" - храм вообще неодобрительно относится к вампирам из-за их второй ипостаси; если не ошибаюсь, в пророческих свитках есть даже отдельная притча о мракобесе в волчьем облике... то ли искусал он там кого-то из святых, то ли искусил - не помню, да и не в этом суть. Главное, что тут снова вмешалась ты, блестяще раскрыв заговор.
- Вы и об этом знаете? - удивилась я.
- Мы с Верховным магистром старые друзья, - улыбнулся архимаг. - Собственно, это я посоветовал ему к тебе обратиться.
- Значит, колдун из Вороньих Копией очередная пешка этого... Кростена, так?
- Krostean Tor ardNasht Peh'hov, - машинально поправил Вэрд.
Учитель поморщился:
- Хуже. Он его...
- Хранитель, - закончил Лён. - Мы с Роларом поняли это еще в опадищинской корчме.
Остальное я прекрасно додумала сама. Вот почему он так плохо, редко и в то же время мощно колдует! Ведь самое сложное - правильно сплести заклинание, а уж там к услугам мага вся сила крови Повелителя, текущей в его жилах.
- Но он же человек!
- Полукровка, - поправил Ролар. - Без клыков и крыльев, что не помешало ему более чем успешно пройти трансформацию в Хранителя.
- И выдернуть арбалетные болты, как простые щепки, - с досадой вспомнила я. - Но почему же он тогда не стер меня в порошок еще в замке? С такими-то возможностями?
- Потому что... - вампир осекся, решив объяснить более наглядно. - Вольха, а когда ты сама была Хранительницей, неужели ты не замечала, как усиливаются твои магические способности рядом с Повелителем?
Честно говоря, я и хранительства-то почти не заметила. Но, как я и думала, скандал Лён уже заслужил!
- В замок Кростен сунуться не посмел, - продолжал Ролар, неверно приняв выражение задумчивого озверения на моем лице за результат понимания. - Но, когда понадобилось телепатически атаковать Догеву, оказался тут как тут! В одиночку колдун даже будучи Хранителем, не сумел бы так развернуться.
- Выходит, остальные телепаты просто подвернулись под горячую и чересчур размашистую руку?
- Нет, тут колдун как раз очень тщательно все рассчитал, - возразил Учитель. - Представь одну вылетевшую из леса стрелу - и их беспорядочный град. Мы смогли определить только направление заклятия, но не его точный источник.
До "Вилеи" осталось не больше трехсот саженей. У борта уже никого не было. Странно, что они не пытаются снова колдовать... странно и очень подозрительно.
- Но что мешало Кростену просто вызвать Лена на поединок? Зачем понадобилась эта ерунда с магами, Хранителями и Леском?!
- Все не так-то просто. Помимо предъявления головы прежнего Повелителя Кростену необходимо было бы заручиться поддержкой Совета Старейшин и Верховной Травницы. Ты можешь себе представить, чтобы Келла проголосовала за убийцу Лена? Да еще такого наглого и безжалостного?! И даже если Совет скрепя сердце во благо долины даст "добро", еще неизвестно, примет ли его "облагодетельствованная" долина. Арр'акктур, хоть и отбрыкивается от этого руками и ногами, - прекрасный Повелитель, и другого Догеве не надо.
Лён с ироничной усмешкой покачал головой, но было видно, что он польщен.
- А Арлиссу? - без всякой задней мысли уточнила я. - Может, как Повелительница Лереена и самое то, особенно после прошлогоднего урока, но ведь у нее тоже нет преемника.
Ролар и не подумал обижаться:
- Наша долина расположена на границе Белории и Ясневого Града, среди озер и глухих лесов, где людей мало, а эльфы с русалками относятся к вампирам куда лояльнее, и спровоцировать их практически невозможно. Не говоря уж о том, что Лереена ни за что не помчится за преступником с гвордом наголо, да и вообще без нужды не высунет носа из долины. Нет, с Арлиссом у него бы ничего не выгорело. Хотя... да нет, с ложняками даже он не посмел бы связаться.
- Этого вы и боялись, когда я была Хранительницей? - помолчав, глухо спросила я. - Среди вампиров не бывает магов, а люди-маги ограничены резервом и привязаны к источникам силы. Но если способности объединить с возможностями...
- Боялись, - спокойно признал архимаг. - За тебя. Потому что тебе в голову не пришло бы использовать эту силу во зло и злу это бы очень не понравилось. А помимо магии есть и кинжалы, и яды...
- И наемники, - хмыкнула я, вспомнив безвинно сгинувшую тыкву. - Похоже, я ему и в натуральном виде не нравлюсь.
- А чего ж ты хотела, цыпа? - хохотнул тролль. - Эдак без всякой задней мысли, типа случайно на огонек заглянула, столько злодейских планов одному и тому же задрыге испаскудить - это ж надо еще постараться! Он небось решил, что ты его преследуешь, какой-нить обет с целованием упыриных портянок дала! Вот и решил грохнуть от греха подальше...
- Что-то поздно он спохватился, - проворчала я. - Мог бы и сразу после Вороньих Когтей подсуетиться!
- Тогда по его следу еще не шел Ковен, связываться с которым до вхождения Хранителя в полную силу ему вовсе не хотелось. - Резкий голос Катиссы заставил меня непроизвольно вздрогнуть. Учитель, со своей стороны, многозначительно добавил:
- К тому же произошло еще кое-что, из-за чего ему пришлось поторопить события.
- То есть? - Моя голова оказалась настолько забита информацией, что места для собственных соображений в ней просто не осталось.
- Ваша свадьба, Вольха. Вернее, ее закономерный итог, - тактично намекнул архимаг.
- В смысле? - по-прежнему не понимала я. Как не понимала и то, почему все остальные захихикали, а Лён смущенно потупился.
Учитель кашлянул и уже без обиняков пояснил:
- Наследник.
Пожалуй, я и в самом деле не зря села.
- Чего?!
Архимаг, несмотря на напряженность момента, изо всех сил старался скрыть улыбку:
- Если не ошибаюсь, Верховная Догевская Травница отнеслась к вашему осеннему бракосочетанию весьма ответственно. Все мало-мальски знакомые люди и нелюди получили приглашения, а сообщения о свадьбе расклеены чуть ли не по всем столбам, включая позорный на главной старминской площади...
Мы с Леном одинаково схватились за головы и застонали. Похоже, Келла проявила даже излишнюю инициативу!
- Разумеется, подобное событие не могло пройти мимо внимания злодея, - между тем продолжал Учитель. - Он понял, что год-другой ожидания благоприятного момента для очередной пакости может обернуться появлением нового конкурента... или конкурентки, законно претендующей на догевский престол. И допускать этого не собирался.
- Он останавливается, - неожиданно сказала Орсана. Разговор мгновенно оборвался. Все как по команде уставились на быстро приближающуюся "Вилею". Кажется, она и в самом деле ложилась в дрейф: паруса ползли вверх, волнами прижимаясь к реям, белый бурун за кормой опал и вскоре совсем исчез.
"Хапуга" тоже замедлил ход и чуть отклонился в сторону, обходя "Вилею" слева. Штурман тупо уставился на сам собой проворачивающийся штурвал.
Борта с тихим стуком соприкоснулись да так и замерли, словно слипшись.
- А как же скандал? - ехидно напомнил Лён, но мне было уже не до шуток. Ему, впрочем, тоже, и сказал он это, скорее чтобы подбодрить меня.
- Ох, не подобаэться мне это... - проворчала Орсана, выражая общее мнение. - Тикалы-тикалы, и вдруг- такой радушный прием? Как будто так и было запланировано... жаль, не нами.
На вражеской палубе было непривычно пустынно. Ни одного человека ни у снастей, ни у штурвала - только стоящий на корме колдун с парочкой известных нам по Опадищам громил и тремя незнакомыми (и желания знакомиться не вызывавшими) да вальяжно развалившийся в складном кресле Повелитель. Вставать и приветствовать нас он явно не собирался.
Пришлось стиснув зубы карабкаться через борта, чувствуя себя лезущими в чужой сад воришками. Вампиры, впрочем, перемахнули преграду, даже не сбившись с шага. И прямиком направились к врагам, обогнав нас на несколько саженей.
Кростен следил за их приближением с любопытством дремлющего на солнце кота, опрометчиво принятого воробьиной стайкой за дохлого. Но стоит птичкам приблизиться на длину когтистой лапки...
- Ты оскорбил меня, Арр'акктур, - картинно, с наигранным возмущением проронил Кростен, когда Повелителей разделяло уже не больше трех саженей. - Преследуя меня, как какого-то бандита, ты бросил тень на мое доброе имя, и простые извинения бессильны его обелить! - И с откровенным торжеством заключил: - Я желаю, чтобы нас рассудил lesset gh'woord shaell! Varset tehhe-ra Doh'gheva.
Вампиры остановились, словно наткнувшись на невидимую стену. Вэрд коротко выругался, Ролар в сердцах бросил меч на палубу. Лён презрительно сплюнул под ноги, что, впрочем, вполне сходило за кивок-согласие.
- Мочить надо было гада, пока пасть не раззявил! - мрачно резюмировал Вал.
Вышепоименованный наконец-то соизволил подняться, совершенно спокойно развернулся к нам спиной и, перекинувшись парой слов со своими спутниками, пошел в каюту. Ролар отчетливо скрипнул клыками, подаваясь было вперед, но Лён тронул его за локоть и осуждающе покачал головой.
- Пусть подавится. Он еще не победил.
Арлиссец, опомнившись, наклонился и, под язвительные насмешки вражеской команды, подобрал свой меч.
- Что случилось? - налетела я на него.
- Кростен вызвал Лена на поединок. Первым, а значит, имеет право выставить дополнительное условие.
- Какое?
- Победитель получает Догеву.
- Какого гх...
Лён решительно взял меня за плечо и повернул к остальным, уже сгруппировавшимся в совещательную кучку. Как, впрочем, и наши противники. Кажется, они тоже не пришли в восторг от предстоящего мероприятия, хотя переживали куда меньше. Порой даже на редкость гнусно ухмылялись, поглядывая в нашу сторону, особенно преуспел в этом колдун. Меня так и подмывало на цыпочках подкрасться к ним и подслушать, какую гадость они нам готовят, но надо было замышлять свою.
- Ролар, ты же знаешь Повелителей всех долин! Скажи мне, что этот тип впервые видит гворд и просто хочет достойно уйти из жизни! - взмолилась я.
Темноволосый смущенно кашлянул:
- Э-э-э... рад бы, но вообще-то лет двадцать назад он считался лучшим гвордщиком долин.
- А на последнем турнире положил меня на обе лопатки за пятнадцать минут, - мрачно поддакнул Вэрд. - И я сомневаюсь, что он собирается куда-то уходить... тем более туда, - добавил Повелитель Леска, услышав последнее замечание тролля.
- А ведь если он победит, - с бессильной злостью заметил Ролар, - Догева достанется ему самым что ни есть законным путем: оскорбленный вызвал обидчика на священный поединок и выиграл.
- Только сначала ему придется выиграть еще и у меня. - Повелитель Леска выразительно вытянул из-за спины гворд и стукнул им об палубу, как сказочный Батька Мороз посохом. Снежинки не посыпались, но впечатление это все равно произвело.
- И на основании чего ты собираешься его вызвать? - несколько саркастически поинтересовался Лён. - Кровная месть за кровного врага?
- Что-нибудь придумаю. Скажем, обвиню его в том, что лишил меня удовольствия самому тебя прикончить.
- О да, это жесточайшее оскорбление, - серьезно поддакнул Лён.
Вэрд, кажется, с трудом удержался, чтобы не отвесить ему затрещину.
- Впрочем, что-нибудь придумать и в самом деле несложно, - невозмутимо продолжал Повелитель Догевы, глядя на разом засмущавшихся друзей. Ролар даже ногой старательно пошаркал, за что искомую затрещину и схлопотал - правда, уже от Лена.
- А давайте вы вообще не будете с ним сражаться? - тоскливо предложила я, абсолютно не надеясь на успех идеи. - Повяжем их именем Ковена, и вся недолга!
На меня посмотрели понимающе и сочувственно, но непреклонно.
- Колдуна с наемниками - может быть, но вину Кростена еще надо доказать, а вызов уже брошен, Вольха, - вздохнул Ролар. - И если в прошлый раз противники только и ждали повода прекратить поединок (Вэрд негромко хмыкнул, но отпираться не стал; Лён откровенно усмехнулся), то сейчас его отмена обернется для одного из них бесчестьем, а для другого - свободой и возможностью исподтишка гадить нам и дальше.
- Справжнэ безчестя - честно бытыся с оцией мерзотою! - не выдержала Орсана, полностью разделяя мое мнение. - Давайте мы их тыхесенько в капусту пошинкуем и скажем, шо так и було, кто узнает?!
- Но Агг'акк-гиг знает, - вполголоса сказал Вэрд, и я поняла, что все возражения бесполезны.
- Ты ничего не сможешь поделать, Вольха. - Учитель сочувственно положил руку на мое плечо. - На сей раз это действительно только его битва. Все, чем мы сумеем ему помочь, - не дать Хранителю и наемникам Кростена вмешаться в поединок... а они не дадут такой возможности нам.
Я сердито вывернулась, возразив:
- Это еще посмотрим, кто ничего не сможет поделать!
- Давай-ка на минутку отойдем в сторону, - решительно сказал Лён и, схватив меня под локоть, утянул к борту, подальше от обеих компаний. - Вольха, возьми себя в руки. Все идет по плану.
Мне куда больше хотелось взять в руки его, причем за шею, и хорошенько потрясти.
- Какому?!
- Я с самого начала собирался бросить ему вызов. Правда, на своих условиях, но тут уж, как у вас, людей, говорится, "не все вампиру девственница". Глупо раз за разом обрывать ядовитые побеги, оставляя под землей порождающий их корень. Поэтому я отправлялся в погоню не за колдуном, а за его хозяином, чтобы вызвать его на поединок, от которого он не смог бы отказаться, каким бы трусом и мерзавцем ни был.
- Почему?
- У нас это называют Lesset gh'woord shaell. - Лён на пару мгновений задумался, подбирая подходящее выражение на всеобщем. - "Священный клинок небес". Старинный обычай Повелителей, когда посчитавший себя оскорбленным вампир вызывает своего обидчика на поединок, результат которого не оспаривается и не служит поводом для кровной мести.
- Ты хочешь сказать, - вообще-то я поняла это сразу, но уточнить осмелилась только сейчас, - на смертельный поединок?
- Не обязательно. В правилах это не оговаривается. Можно и пощадить. Можно и проучить, чтобы впредь осмотрительнее выбирал себе врагов. - Лён нарочито безмятежно пожал плечами, и я поняла, что об этих двух вариантах можно забыть. - Но в любом случае тот, кто откажется или проиграет, признается безоговорочно виновным - в преступлении или поклепе. Поэтому отказаться от него невозможно, как и нарушить его правила. Бойцам запрещено использовать любое оружие, кроме гвордов, а их друзьям - переступать черту до окончания поединка. Колдовать тоже, - поспешно добавил вампир, то ли прочитав мои мысли, то ли просто заметив нехороший блеск глаз.
- Если бы ты раньше мне это рассказал, я бы не позволила тебе выехать даже из Догевы, не говоря уж о Леске!
- Вот потому и не сказал, - невесело улыбнулся Лён. - Вольха, если ты вмешаешься, я проиграю. Прошу тебя, не делай этого, иначе все, что мы уже сделали и преодолели, будет напрасным.
Я, насупившись, промолчала, но он не стал настаивать. Потому что произнести это вслух было еще труднее, чем принять.
- А что, если вмешаются они? - Кивок в сторону противника. - Лён, почему ты не взял с собой хотя бы шестерку Стражей? Нам было бы хоть немного поспокойнее...
- Не вмешаются, - уверенно сказал Лён, и я с изумлением обнаружила, что из вражеской команды на палубе остался только сам Кростен и его Хранитель. Остальные то ли закрылись в каютах, то ли попрятались в трюм. Что еще более удивительно, Учитель с Катиссой тоже вернулись на "Хапугу". - По тому же обычаю присутствовать на поединке имеют право только те, кто кровно заинтересован в восстановлении справедливости. Поэтому ни я, ни введенный в курс дела Вэрд не позвали с собой Стражей. А вот наши... друзья, - с чувством процедил Лён, - бессовестно воспользовались ситуацией, увязавшись за мной под предлогом - это надо ж было додуматься! - натравленных на них в корчме летучих мышей! Небось Ролар проболтался...
- То есть... они как бы на стороне Кростена?! - опешила я.
- Ну да, - с нервным смешком подтвердил Лён, - к нему-то у них личных претензий нет, он их и пальцем не тронул. Пособники колдуна не считаются, к тому же они их сами спровоцировали: разве есть закон, запрещающий покупать отрубленные головы рыжеволосых ведьм? А вот летучими мышами управлял лично я, и теперь эта троица якобы желает получить моральную компенсацию в виде моего красочного усекновения! И главное, - не подкопаешься! Кровь пролита? Пролита, мне торжественно продемонстрировали с десяток царапин и обгаженный кафтан корчмаря, за который Ролар уплатил из собственного кармана кровными же деньгами! Оскорбление нанесено? Да еще какое! Впрочем, думаю, если бы не было мышей, они бы придумали что-нибудь еще, такое же идиотское и законное...
Кростен наконец вышел из каюты, как полагается - весь в черном. Что-то прошептал на ухо своему Хранителю и, поигрывая твердом, неспешно прошествовал на середину палубы, откровенно скалясь мне в лицо.
- Лён... - Внизу моего живота с новой силой растекся отступивший было холод. - А может, ну его? Пусть проваливает к мракобесам собачьим, ведь даже если ты откажешься от этого дурацкого поединка, все знают, что он подлец и негодяй, и Догевы ему не видать как своих ушей!
- Ему все равно - не Догева, так Леск. Не Леск, так Арлисс, Ориква, Клаттен, где тоже по одному Повелителю. Не сегодня - так через двадцать лет, когда эта история подзабудется. Я должен остановить его здесь и сейчас, Вольха, иначе и сам не смогу взглянуть вампирам - да и людям - в глаза. Успокойся. Все будет хорошо. Честное... хм... ладно, просто слово.
- Какое там хорошо, - не сдержавшись, всхлипнула я, - если его боится даже Вэрд!
- Не боится, - твердо поправил меня вампир. - Просто считает опасным противником. И я тоже. Но это же не значит, что мы позволим ему отравлять нам жизнь и дальше!
- Ага, лучше будет, если он тебя просто убьет! Отравлять и в самом деле будет нечего!
- Кто-то когда-то, - Лён нежно подцепил кончиками пальцев мой подбородок, чтобы взглянуть глаза в глаза, - советовал мне больше полагаться на удачу. Пришло время проверить, есть ли и я в ее списках.
Лёгкое, почти неощутимое касание губ - и я с ошеломительной, ужасающей ясностью осознала, что оно может стать моим последним воспоминанием о нем. В следующее мгновение Лён шагнул вперед и замер, как черный клинок с золотистым оголовьем, с размаху воткнутый в палубу.
- Vesetta k'or, Krostean.
- D'ha vesetta k'oraell... shwett.
Лён и бровью не повел, хотя паскудно усмехающийся противник явно заменил его родовое имя каким-то уничижительным прозвищем вроде "щенок".
Я торопливо пробормотала формулу и прищелкнула пальцами. На меня подозрительно покосились все, кроме колдуна. Тот лишь презрительно скривился, но ничего не возразил. Заклятие ускорения и в самом деле нельзя было отнести к боевым или защитным, зато теперь я могла следить за поединком наравне с вампирами. Увы, только следить - двигаться в три раза быстрее оно не позволяло, так что самой себе я казалась одурманенной чем-то вроде пресловутой "Медовой сновидицы".
На этот раз я увидела, как вампиры метнулись вперед. Все равно невероятно быстро, за ними даже тени не успевали. Гворды скрестились сперва оковками, потом лезвиями. Противники пока что примерялись, изучали друг друга, двигаясь по кругу, хотя для человеческого глаза это наверняка казалось яростной схваткой. Все выпады делал Кростен, Лён только парировал. Развязная ухмылочка первого жутковато оттеняла сосредоточенное внимание второго. Уверенный в себе боец против нахального мальчишки, надеющегося подменить техникой мастерство. Всего лишь один настоящий удар...
Кростен, словно не веря глазам, коснулся рассеченного рукава. Ухмылка сползала с лица вместе с окрасившей пальцы кровью.
- We kenna, er'se... - выдохнул он, до глубины души потрясенный таким кощунством. - Sha-rre kha, pasten!
И вот тут-то Лён показал клыки. Молча, в улыбчивом и оттого еще более зловещем оскале матерого волка, которому надоела брехня скачущего перед мордой пса.
Игры закончились. Кростен выщерился в ответ и, пригнувшись, уже куда более осторожно начал обходить Лена слева. Резкий выпад - и молниеносно подставленная оковка, принявшая на себя удар. Ответного опять-таки не последовало.
- Молодец, не лезет на рожон, ждет более удобного момента... - Ролар напряженно подался вперед. Орсана на всякий случай придержала его за куртку. - Но второй раз Кростен на это не купится...
Быстрая серия ударов, как будто отдающихся у меня в животе. Брызнуло искрами, но пробить защиту Лена противнику опять не удалось. Кростен вроде бы отступил - и, неожиданно развернувшись, пи широкой дуге взмахнул гвордом в локте над землей, мазнув-таки Лена по подметкам. И без перехода - резкий удар наискось вверх, в надежде, что прыжок сбил врага с ритма. Размечтался! Проще было бы попасть по перу, всегда опережающему палку на дуновение поднятого ею ветерка.
Приземлился Лён не слишком изящно, пошатнулся. Ему тут же пришлось прогнуться назад, пропуская свистнувший над грудью клинок, а потом отскочить в сторону, еле-еле спася бок. Кажется, Кростен разозлился не на шутку, хотя ни на лице, ни на мастерстве это не отразилось - скорее наоборот. Удары стали реже, зато внезапнее и изощреннее. Отличить ложный выпад от настоящего я не могла при всем желании. К счастью, Лену это как-то пока удавалось, но рассчитывать ему и в самом деле приходилось только на удачу - в обороне Кростена больше не возникло даже махонькой щелки. Гворд закрутился "мельницей", превратившись в охристый щит со стальной окантовкой, а потом резко, из совершенно немыслимого и неудобного положения полоснул с такой силой, что противник должен был распасться на верх и низ.
Лён увернулся и сблокировал.
- Мой прием, - одобрительно пробормотал Вэрд.

1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15

 

 

 
© 2008 "Мир чёрной магии" все права защищены
При использовании материалов сайта, активная ссылка на сайт обязательна!
                   
 
Rambler's Top100